Santa Cruz de Tenerife

El rover Curiosity escala una roca en Marte que resiste la erosión

Madrid, Europa Press
14/sep/17 12:07 PM
eldia.es

El rover Curiosity de la NASA en Marte ha comenzado el ascenso de una cresta escarpada que contiene óxido de hierro, y que ha capturado la atención desde antes del aterrizaje del vehículo en 2012.

'Vera Rubin Ridge' se destaca en el flanco noroeste del monte Sharp, resistiendo la erosión mejor que las partes menos empinadas de la montaña por debajo y por encima de ella. La cresta, también llamada 'Hematite Ridge', fue informalmente nombrada a principios de este año en honor de la astrofísica pionera Vera Rubin.

"A medida que bordeábamos la base de la cresta este verano, tuvimos la oportunidad de observar la gran exposición vertical de las capas rocosas que forman la parte inferior de la cresta", señala Abigail Fraeman, miembro del equipo científico de la misión que organizó esta parte de la exploración del rover. "Pero aunque los acantilados son grandes para exponer las estratificaciones, no son tan buenos para conducir por ellos", dice.

El ascenso a la cima de la cresta supone unos 65 metros de elevación, alrededor de 20 pisos en un edificio. La subida requiere una serie de maniobras que totalizan un poco más de 570 metros. Antes de comenzar este ascenso a principios de septiembre, Curiosity había ganado unos 300 metros de elevación a lo largo de 17,72 kilómetros desde su lugar de aterrizaje hasta la base de la cresta.

Las observaciones teleobjetivas de Curiosity de la cresta desde abajo muestran capas más finas, con extensas venas brillantes de diferentes anchos cortando a través de las capas.

"Ahora tendremos la oportunidad de examinar las capas de cerca mientras el rover asciende", afirma Fraeman, mientras que el científico Ashwin Vasavada, del JPL, explica que usando datos de orbitadores y su propio enfoque de imágenes, el equipo ha elegido lugares para hacer una pausa para estudios más extensos en el camino hacia arriba, como donde las capas de roca muestran cambios en su apariencia o composición. "El plan de campaña evolucionará a medida que examinemos las rocas en detalle. Como siempre, es una mezcla de planificación y descubrimiento", argumenta.

En las observaciones del espectrómetro orbital, la hematita --mineral de óxido de hierro-- aparece más fuertemente en la cresta superior que en otras partes del Monte Sharp, incluyendo lugares donde Curiosity ya ha encontrado hematita. Los investigadores tratan de comprender mejor por qué la cresta resiste la erosión, lo que concentra su hematita, si esos factores están relacionados y lo que las rocas de la cresta pueden revelar sobre las antiguas condiciones ambientales marcianas.

"El equipo está entusiasmado de estar explorando Vera Rubin Ridge, ya que ha sido un objetivo para Curiosity desde que el cráter Gale fue seleccionado como lugar de aterrizaje", indica Michael Meyer, científico principal del Programa de Exploración de Marte de la NASA en la sede de la agencia en Washington.